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Los incendios forestales podrían desestabilizar la vida silvestre de Quebec en los próximos años, dicen los expertos

Los incendios forestales podrían desestabilizar la vida silvestre de Quebec en los próximos años, dicen los expertos

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El biólogo Steeve Côté ha visto incendios forestales engullir partes de la provincia de Quebec antes y sabía que volvería a suceder. Simplemente no lo esperaba tan pronto.

No mucho después de que el profesor de biología de la Université Laval y su centro de estudios del norte comenzara su carrera, fue testigo de los incendios de 1991 que destruyeron partes de Quebec cerca de Baie-Comeau en la costa norte.

En aquel momento, Medio Ambiente Canadá informó que se han destruido más de 350.000 hectáreas de bosque. Côté dice que desde entonces se ha recuperado.

Côté dice que los incendios de esa intensidad suelen ocurrir cada dos siglos, pero en este momento, solo 30 años después, 300.000 hectáreas de bosque están siendo arrasadas por unos 150 incendios forestales, el doble de lo habitual, en comparación con el promedio de 10 años de la provincia.

Côté dice que en algunos ecosistemas, en Australia, por ejemplo, los incendios pueden ocurrir casi todos los años.

«Pero en otros lugares como en el bosque boreal en el este de Quebec, como el norte de Sept-Îles y North Shore, la frecuencia es muy, muy larga: es cada 150 a 200 años más o menos».

Los incendios más frecuentes pueden representar un desafío para la vida silvestre. Si bien muchas especies se adaptan y se recuperarán, los expertos dicen que con tanta quema de bosques, los animales, los insectos y el bosque boreal mismo podrían desestabilizarse en los próximos años.

Un bombero rocía agua sobre cenizas y árboles ennegrecidos.
Un bombero apaga las últimas brasas en el sitio de un incendio forestal en Chapais, Que. (Audrey Marcoux/La Prensa Canadiense)

Los animales más pequeños no pueden correr más rápido que el fuego.

Côté dice que el impacto de los incendios en la vida silvestre variará según la especie.

«Algunas especies podrían alejarse con relativa rapidez, como las aves, por ejemplo, y también los grandes mamíferos, como los lobos, los alces y los ciervos», dijo Côté.

«Pero para las especies más pequeñas, especialmente los pequeños mamíferos que a menudo se encuentran en la base de la cadena alimenticia, es mucho más complejo. No pueden moverse muy rápido. Los incendios a veces… pueden alcanzar los 50 metros por minuto. Esto es demasiado rápido para los pequeños mamíferos».

Él dice que no se ha investigado mucho sobre los instintos de supervivencia de los animales durante los incendios forestales, pero algunos mueren inevitablemente, mientras que otros pueden tratar de esconderse bajo tierra para escapar del calor.

Primer plano de una ardilla listada
Para los animales más pequeños, como las ardillas listadas, excavar bajo tierra puede ser su mejor apuesta para sobrevivir. (Chelsey Paquette/Universidad de Sherbrooke)

La recuperación podría llevar años

Los animales que logran escapar de un gran incendio forestal podrían tener dificultades para sobrevivir en su nueva ubicación, dijo Côté.

«Están acostumbrados a un determinado hábitat. Por lo tanto, tienen que encontrar un nuevo lugar, tienen que encontrar los recursos que necesitan», dijo Côté.

Pero serán recién llegados a un ecosistema ya establecido y tendrán que competir por los recursos.

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¿Qué hay detrás de la temporada de incendios forestales ‘sin precedentes’ de Quebec?

Steve Rukavina de CBC explica por qué tantos incendios están ardiendo, muchos fuera de control, en la provincia esta primavera.

«Si sus fuentes de alimento se han quemado, tienen que encontrar nuevas fuentes y para algunas especies lleva mucho tiempo aprenderlo».

Él dice que típicamente los incendios forestales duran días o semanas, pero dado que los incendios actuales de Quebec posiblemente duran hasta el verano, «el hábitat puede tardar años en recuperarse».

Después del incendio: unos insectos ayudan, otros invaden

Maxim Larrivée, director del Insectarium de Montreal, dice que los insectos pueden desempeñar un papel importante en la regeneración de un bosque después de un incendio, ayudando a descomponer los árboles carbonizados.

Algunas especies prosperan si sus depredadores han abandonado el área.

«No habrá ningún animal, ni parásitos que puedan atacarlos porque han sido asesinados por el incendio forestal», dijo Larrivée. «Entonces podrán reproducirse y su población crecerá más rápido», dijo Larrivée.

Si bien los insectos normalmente son una fuente de alimento importante para otras especies, la sobreabundancia de algunos insectos puede dar lugar a un ciclo que empeora futuros incendios forestales.

«En este caso, epidemias de gusanos de las yemas de los abetos y de otros insectos que podrían matar parches de bosque y luego convertirlos en combustible para futuros incendios forestales», dijo Larrivée.

«Eso crea más combustible para que esos incendios ardan aún más, ardan aún más intensamente y esas epidemias (de especies de insectos) han sido cada vez más grandes porque las condiciones (son) creadas por el gusano de las yemas de los abetos».

Un insecto se arrastra sobre una hoja
El gusano cogollo de la picea puede deshojar piceas y abetos e incluso empeorar los incendios forestales. (Eric Moise/Servicio Forestal Canadiense)

Los incendios forestales masivos y frecuentes podrían desestabilizar la biodiversidad de los bosques boreales de Quebec, dijo Larivée.

«Los bosques boreales dependen de lo que llamamos un mosaico de diferentes tipos de hábitat», dijo Larrivée. «Si tiene incendios forestales más frecuentes, más intensos y más grandes, ciertos elementos del bosque boreal antiguo ya no existirán en el paisaje».

“Lamentablemente todas esas son manifestaciones del cambio climático que como comunidad científica venimos advirtiendo a la sociedad que iban a pasar”, dijo Larrivée.

“Esta es solo otra manifestación realmente desagradable de lo que puede suceder si no actuamos juntos colectivamente”.

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